Samen in een voorhoede met Pelé: 'Mooier wordt het niet'

Pelé in actie © ANP
Het overlijden van de Braziliaanse voetballegende Pelé maakt veel reacties los. Ook in Meerssen, waar oud-MVV'er Janusz Kowalik terugdenkt aan de momenten dat hij met 'de beste allertijden' samenspeelde.
"Als enige speler ooit was Pelé volmaakt", steekt Kowalik zijn bewondering niet onder stoelen of banken. "Zonder twijfel de beste voetballer ooit. In het huidige tijdperk komen Cristiano Ronaldo en Mbappé een beetje in de buurt."

Wereldteam

Janusz Kowalik is inmiddels 78 jaar, maar de geboren Pool woont sinds hij in 1976 bij MVV kwam spelen in Zuid-Limburg. De Maastrichtse jaren wisselde hij af met een periode waarin hij in de Verenigde Staten actief was. "In die tijd stond het voetbal in Amerika echt in de kinderschoenen en spelers uit de hele wereld kwamen die kant op om de sport onder de aandacht te brengen. Ik speelde onder meer in Chicago. En op die manier werd ik midden jaren '70 uitgenodigd voor een Wereldteam en speelden we wedstrijden tegen onder andere Engeland en Italië. In dat team vormde ik samen met George Best en Pelé de voorhoede."
Janusz Kowalik kopt de bal, Pelé kijkt toe. © Privé-archief Janusz Kowalik

Ontzag

Kowalik, centrumspits en voormalig international, weet nog wel dat de aanwezigheid van superster Pelé herinnert zich hij enorm veel ontzag had voor de superster uit Brazilië. "Bij mijn eerste ontmoeting met hem, tijdens een training dacht ik dat ik er zelf helemaal niets meer van kon. Had het gevoel dat mijn acties compleet verbleekten bij alles wat hij met een bal deed."
Stervoetballer Pelé met dochter van Janusz Kowalik op de arm © privé-archief Janusz Kowalik

Cruijff

Tijdens de wedstrijden, georganiseerd door de Amerikaanse voetbalbond speelde het Wereldteam met USA op de borst. "Pelé kon alles. Was links- en rechtsbenig, kopsterk en kon zijn spelinzicht combineren met de snelheid. Hij speelde op instinct. Dat is niet trainbaar, daar word je mee geboren. Van de spelers uit zijn tijd had alleen Johan Cruijff dat. Tegenwoordig zie je die persoonlijkheden niet meer. De huidige generatie luistert teveel naar de trainer."

Super gentleman

Ook buiten het veld leerde Kowalik de Braziliaan kennen als een aimabele persoonlijkheid. "Hij nam alle tijd voor zijn fans. Foto's en handtekeningen waren nooit een probleem. Ook toen mijn kinderen nog klein waren was toonde hij veel interesse. Een paar jaar geleden heb ik hem nog eens ontmoet in Brazilië. Niet veel later werd hij ziek. Hij was een super gentleman."