Max Verstappen is kampioen: een titel in achttien titels

Max Verstappen viert zijn overwinning in de Dutch Grand Prix. © Orange Pictures
Met nog vier races te gaan heeft Max Verstappen de wereldtitel in de Formule 1 al opgeëist. Dat hij dit seizoen domineerde, is dan ook wel duidelijk.
Toch was de wereldtitel door een moeizaam begin geen vanzelfsprekendheid. De Formule 1-jaargang valt op vele manieren samen te vatten. Bijvoorbeeld met de achttien raceverslagen die je op 1Limburg kon lezen. Een titel in achttien titels:

Max Verstappen valt in extremis uit in openingsrace

De seizoenouverture, in Bahrein, verloopt voor Verstappen bepaald niet volgens plan. In een race waarin de Red Bull toch al niet opgewassen bleek tegen de Ferrari-bolides, haalde de Limburger de finish niet. Een valse start!

Verstappen wint in Djedda na verbeten gevecht met Leclerc

In de Grand Prix van Saoedi-Arabië gaat het opnieuw tussen Ferrari en Red Bull en ditmaal trekt Verstappen aan het langste eind. In een spektakelstuk in Djedda ontvouwt zich een gevecht tot aan de vlag waarbij Verstappen vier rondes voor het eind Leclerc de genadeklap uitdeelt.

Ontgoochelde Verstappen valt uit: leider Leclerc loopt uit

Het is nog geen gelukkig huwelijk tussen Verstappen en zijn RB18. Voor de tweede keer in drie races tijd blijkt de bolide onbetrouwbaar. Een defect in de brandstoftoevoer kost de Limburger in Australië de kop en Leclerc profiteert volop. Verstappen durft - nu al - niet meer aan een tweede titel te denken.

Dominante Verstappen wint en profiteert van misser Leclerc

Verstappen is nu de jager, Leclerc de prooi. In de GP van Emilia-Romagna verschuiven die rollen tijdens de race, wanneer de Monegask in een situatie belandt waarin hij een gat naar Verstappen probeert dicht te rijden. Dat gaat jammerlijk mis, terwijl Verstappen overtuigend de winst pakt. Een dag eerder had hij op het circuit van Imola al de sprintrace gewonnen.

Verstappen heerst in Miami en voert druk op Leclerc op

Het stratencircuit van Miami is de enige nieuwe baan op de Formule 1-kalender. Verstappen lijkt zich daar wel thuis te voelen, al moet hij alle zeilen bijzetten om Leclerc van zich af te houden. Ook dit duel trekt hij naar zich toe, waardoor hij vooralsnog alle races die hij finisht, ook gewonnen heeft.
Max Verstappen haalt WK-leider Charles Leclerc in op het circuit van Miami. © Red Bull Content Pool

Verstappen neemt WK-leiding over in Spaans spektakelstuk

Een wisseling van de wacht, op de baan waar Verstappen ooit zijn naam in de Formule 1-geschiedenis vestigde. In Catalonië deelt hij nu een mokerslag uit, want hij wint de enerverende grand prix terwijl Leclerc uitvalt. De regerend wereldkampioen heeft de WK-leiding weer te pakken.

Verstappen breidt WK-leiding uit in chaotische GP van Monaco

Het Formule 1-seizoen stelt niet teleur, zeker voor de neutrale kijker. Al is bij de Grand Prix van Monaco geduld een schone zaak. Ruim een uur later dan gepland begint een tactisch steekspel dat door Red Bull wordt gewonnen van Ferrari, al is het Sergio Perez en niet Verstappen die de zege grijpt. Voor het eerst dit jaar haalt hij de finish zonder te winnen, maar hij vergroot wel zijn voorsprong in het WK.

Verstappen profiteert maximaal van Ferrari-debacle in Bakoe

Remproblemen bij Sainz en een motorplof bij Leclerc: bij Ferrari hebben ze er nog steeds hoofdpijn van. Het Italiaanse team, dat toch al wat scheurtjes vertoonde, ziet tot haar afgrijzen ook nog eens Verstappen de volle buit pakken in de straten van Bakoe. De Limburger slaat daardoor een gat in de strijd om de wereldtitel.

Verstappen deelt in Canada nieuwe tik uit in titelstrijd

Verstappen heeft dit seizoen vooral te maken met Charles Leclerc in de strijd om racezeges, maar de andere Ferrari-coureur begint zich ook steeds meer senang te voelen. Verstappen heeft in Montréal een behoorlijke kluif aan Carlos Sainz, maar geeft op het moment suprême geen krimp. Weer een overwinning, en weer een grotere marge in het WK.

Onfortuinlijke Verstappen slechts zevende op Silverstone

Maar het is niet altijd rozengeur en maneschijn voor onze provinciegenoot. Zeker op Silverstone, waar Verstappen toch al slechte herinneringen aan bewaarde. Een horrorcrash van Guanyu Zhou plaatste alles in perspectief, maar voor Verstappen werd het ook een middag om snel te vergeten: een brokstuk op de baan beschadigde de Red Bull dusdanig dat P7 het maximaal haalbare bleek.
De start van de GP van Groot-Brittannië. © Orange Pictures

Verstappen in Oostenrijk nipt geklopt door Leclerc

Sprintraces gaan Verstappen goed af, want ook in Oostenrijk voegt hij daarmee 8 WK-punten aan zijn totaal toe. Maar voor het tweede weekend op rij slaat Ferrari op zondag toe. Leclerc haalt Verstappen liefst driemaal in en wint op de Red Bull Ring. Daarmee is het feest bij de rode brigade, ook al ziet Sainz bij een merkwaardig moment zijn bolide in vlammen opgaan.

Kloof in strijd om titel: Verstappen wint, Leclerc valt uit

Het blijft even de vraag of Leclerc er echt in gaat slagen Verstappen het vuur aan de schenen te leggen. Maar de Grand Prix van Frankrijk zet een dikke vette streep door die ambities. De Ferrari-coureur vliegt de bandenstapels in, waarna racewinnaar Verstappen zijn WK-marge naar liefst 63 punten vergroot. Bij Leclerc lijkt mentaal iets te knappen.

Sensationele inhaalrace bezorgt Verstappen zege in Hongarije

De laatste race voor de zomerstop wordt in Hongarije verreden. Met Verstappen op de tiende startpositie lijkt een andere coureur nu weer eens te mogen winnen. Maar niets is minder waar. Met een indrukwekkende opmars onder moeilijke omstandigheden zetten Red Bull en Verstappen het schutterende Ferrari - inderdaad - voor schut. Het is duidelijk wie de baas is.

Max-machtsvertoon: Verstappen rijdt van P14 naar zege in Spa

De Red Bull-coureur maakt het op Spa-Francorchamps nog bonter. Daar start Verstappen in het achterveld, maar hij snijdt als een warm mes door de Belgische boter. Binnen een paar rondjes heeft hij de podiumplekken al in zijn vizier, maar - uiteraard - dendert Verstappen door tot hij de koppositie in handen heeft. Die staat hij vervolgens niet meer af.
Max Verstappen was in België onnavolgbaar. © Red Bull Content Pool

En dat is tien: onklopbare Verstappen wint ook in Zandvoort

Pal na de semi-thuisrace in België rijdt Verstappen ook in Zandvoort een thuiswedstrijd. Verspreid over het hele weekend zien een kleine 300.000 fans Verstappen het weekend nog dramatisch beginnen, wanneer zijn Red Bull het begeeft in de eerste vrije training. Maar daarna voltooit hij het droomscenario: Verstappen rijdt op zaterdag naar pole position en op zondag naar de overwinning, zijn tweede op rij in de Dutch GP.

Verstappen wint ook in Monza: titel lonkt in Singapore

De overgang van de oranje zee naar de rode zee bevalt Verstappen ook prima. Want wat Ferrari en haar tifosi op Monza ook proberen, tegen Verstappen en de Red Bull is geen kruid gewassen. Opnieuw doet hij dat vanuit een moeilijke startpositie, in dit geval de zevende, en aan het eind dreigt het nog even spannend te worden door een safetycar. Uiteindelijk wordt de race niet meer hervat en komt Verstappen op matchpoint voor de wereldtitel te staan.

Nog geen titel voor Verstappen na zevende plek in Singapore

De eerste poging om de wereldtitel op te eisen, loopt bepaald niet volgens plan. In Singapore loopt hij in de kwalificatie pole mis omdat er te weinig brandstof aan boord van de Red Bull is. En in de race worden ook foutjes gemaakt. De start loopt voor Verstappen in de soep en hij maakt later in de jacht op P4 ook nog een remfout, en wordt uiteindelijk zevende. Teamgenoot Perez viert met de racezege een feestje, het kampioensfeestje van Verstappen moet met minimaal een week uitgesteld worden.

Bizarre wending: Verstappen pakt toch tweede wereldtitel

Tumultueus, zo laat de Grand Prix van Japan zich in het kort samenvatten. De race duurt lang, omdat er zóveel regen viel, dat er lange tijd niet gereden kon worden op Suzuka. Aan het eind van de rit denkt winnaar Verstappen, net als vrijwel alle liefhebbers van de sport, dat hij nog geen kampioen is omdat er slechts een beperkt puntenaantal verdeeld zou worden. Een regel in het FIA-reglement bepaalt anders: Verstappen krijgt de volle buit en is, tot veler verbazing, nu al de wereldkampioen.