Mathieu Cordang, koning van de kasseien

Kleinzoon Stan Cordang en schoonbroer Lammert Visscher bij het monument voor Mathieu Corandang © L1 (Maurice Jessen)
Terwijl de Tour de France de kasseien in Noord-Frankrijk passeert, haalt Swalmen herinneringen op aan Mathieu Cordang.
In Midden-Limburg herinnert een standbeeld aan de prestaties van Mathieu Cordang in de voorjaarsklassieker Parijs-Roubaix in 1897.
Meer over Mathieu Cordang en zijn standbeeld is te zien in onderstaande video:

Zeevaarder

De in Blerick geboren Mathieu Cordang behoorde op het einde van de 19de eeuw tot de beste wielrenners van de wereld. Pas op 24-jarige leeftijd begint hij per toeval aan een carrière als wielrenner. Tot die tijd was hij werkzaam als zeevaarder op de veerdienst tussen Vlissingen naar Engeland. Tijdens één van zijn spaarzame vrije dagen rijdt hij een wielerwedstrijd, die hij ook nog wint. Vanaf dat moment legt Cordang zich toe op de wielersport.

Parijs-Roubaix 1897

Cordang maakt naam tijdens de tweede editie van Parijs-Roubaix. De Limburger is die dag de sterkste renner en is op weg naar de overwinning. Op de wielerbaan van Roubaix wordt hij in leidende positie door een overstekende toeschouwer ten val gebracht. Zijn achtervolger Maurice Garin passeert de opkrabbelende Cordang en wint uiteindelijk Parijs-Roubaix in 1897.

Fan van Garin

Naderhand blijkt dat Cordang door een fan van Garin ten val is gebracht. Opzet kan niet bewezen of ontkent worden. Maurice Garin is na afloop wel zo eerlijk om toe te geven dat de Blericknaar die dag de sterkste renner in koers was. Garin wordt een paar jaar later winnaar van de eerste Tour de France.

Mister Tabacco

Vanaf dat moment hebben de wielerfans Cordang in hun hart gesloten. Na de koers troffen de fans hem regelmatig aan met een dikke sigaar in de mond. Dat leverde hem de bijnaam 'Mister Tabacco' op.

Reclame

Cordang had een uitstekend gevoel voor publiciteit. Hij laat zich regelmatig op foto's vastleggen om reclame te maken voor fietsenfabrikant 'Gladiator'. Een bekende reclameslogan was toentertijd: 'Het is pas kwaliteit als Cordang er mee rijdt'.

Geen Olympische medaille

Dit soort commerciële activiteiten kost hem echter tijdens de Olympische Spelen van Parijs in 1900 de kop. Ondanks dat Cordang tijdens de wedstrijden een aantal keren de snelste is, weigert de Franse Olympische organisatie hem de medailles te overhandigen. Men vindt dat Cordang een beroepsrenner is en daardoor geen recht heeft op de Olympische plakken.

Cordang heeft er genoeg van

Mede door dit soort tegenwerkingen, vooral van Franse zijde, besluit Cordang in het najaar van 1902 zijn wielerloopbaan te beëindigen. Cordang heeft er genoeg van om oneerlijk behandeld te worden, terwijl hij de beste renner van zijn generatie is. In totaal wint hij in zijn loopbaan 18 klassiekers van meer dan 300 kilometer.

Eerste Tour de France

De Fransman Henri Desgrange, hoofdredacteur van het tijdschrift L'Auto, is op dat moment bezig om de eerste Tour de France te organiseren. Hij probeert Cordang over te halen om aan zijn wedstrijd deel te nemen. Een week voor het sluiten van de inschrijvingen hebben zich slechts 15 renners ingeschreven en Desgrange beseft dat hij een publiekstrekker als Cordang goed kan gebruiken. Zijn smeekbede is echter tevergeefs, Cordang heeft op dat moment reeds een goed lopend garagebedrijf aan de Rijksweg in Swalmen, en heeft geen zin in een avontuur in het land waar hij al zo vaak oneerlijk behandeld is. Mede door het ontbreken van Cordang wordt Maurice Garin de eerste winnaar van de Tour de France.

Monument in Swalmen

Mathieu Cordang overlijdt in 1942 op 72-jarige leeftijd aan een longontsteking. Sinds 29 augustus 2018 staat tegenover zijn voormalige garage een park en monument dat zijn naam draagt.