Voor John Litjens blijft zijn sleutelrol in Le Mans speciaal

De equipe van Toyota Gazoo Racing, met John Litjens als derde van rechts op de achterste rij. © Orange Pictures
De 24 uur van Le Mans is een van de meest mythische races op aarde. En het zou zomaar kunnen dat een aantal Limburgers dit weekend bij die wedstrijd eremetaal opeisen.
Maastrichtenaar Robin Frijns is titelverdediger in de LMP2-klasse en ook in de Hypercar-klasse - de meest prestigieuze van allemaal - was er vorig jaar Limburgs succes: Horstenaar John Litjens zit niet achter het stuur, maar geeft leiding aan het winnende Toyota Gazoo Racing, tevens torenhoog favoriet voor zondag. En dat brengt druk met zich mee, zo vertelt hij vanaf het circuit in Frankrijk.

Bloedstollend

Die 'laatste drie minuten' waar Litjens in het filmpje aan refereert, slaan op de slotfase in de LMP2-klasse waarin Frijns vorig jaar met Team WRT de winst greep. De zusterwagen van WRT, bestuurd door de Chinees Ye, viel in de allerlaatste ronde door elektronische problemen uit. Frijns kwam langszij en kwam in een bloedstollend slot 0,727 seconde voor zijn achtervolger over de streep. Dat Frijns daarbij bijna de finishvlagger van de sokken reed, kon hij zelf achteraf wel om lachen.

Ontwerpen en ontwikkelen

Frijns kennen we goed, ook door zijn sterke prestaties in de Formule E. Maar Litjens staat minder in de spotlights. Wat doet de project leader precies? "Aan de ene kant ben ik hoofdontwerper en dus voor het ontwerp en de ontwikkeling van de auto verantwoordelijk", vertelt Litjens, die de Toyota-fabriek in Keulen als standplaats heeft. "We krijgen spullen uit Japan aangeleverd die bij ons in de auto worden geïntegreerd, en we ontwikkkelen de bolide. Verder komt er voor mij een stukje management, planning en financieel management bij."
De Toyota-bolide danst over de kerbstones in Frankrijk. © Orange Pictures

Discussie

En wanneer Le Mans in zicht komt, zit Litjens kort op het vuur, op het circuit. Niet voor 24 uur, niet voor een weekend, maar voor een volle week. "Voorbereiding is alles", weet Litjens. "De schema's wanneer we met welke onderdelen rijden, heb ik natuurlijk al gemaakt. Eenmaal hier kijken we wat er op het circuit gebeurt en proberen we snel te reageren. Daarnaast ben ik de lijn naar de race-organisatie. Ik ben bij de keuringen van de auto's, ook om eventuele discussiepunten direct te bespreken."

Prestige

Toyota Gazoo Racing, het team van Litjens, staat met twee hypercars - en dus twee sets van drie rijders - aan de start. In totaal doen in de hypercar-klasse vijf auto's mee. Er is dus beperkte concurrentie, maar alles minder dan de winst is voor Toyota Gazoo een deceptie. De 24 uur van Le Mans zijn dé highlight van het seizoen in het langeafstandsracen en de hypercars zijn de duurste en meest prestigieuze wagens van allemaal. Aan druk is dan ook geen gebrek.
Brendon Hartley stuurt de Toyota Gazoo-wagen richting start/finish op het Circuit de la Sarthe, zoals het parcours bij Le Mans officieel heet. © Orange Pictures

Ideale uitgangsposities

In totaal doen er 62 auto's mee. Zij beginnen zaterdag om 16:00 uur aan hun 24 uur durend avontuur over het Franse circuit, waar zij honderden rondjes zullen afleggen. Frijns, die een verbluffende kwalificatieronde afleverde, begint van de 27 LMP2-auto's op de beste startpositie. En de twee hypercars van Litjens beginnen op de eerste en tweede startplek van het hele veld. Ideale uitgangsposities dus voor een dubbele Limburgse triomftocht.

Van zaterdagochtend tot zondagavond

En hoewel Litjens de zoete smaak van de overwinning al kent, volgende maand 25 jaar bij het team werkt en al 13 jaar eindverantwoordelijke is, blijft Le Mans voor hem bijzonder. "Voor de medewerkers is het geen race van 24, maar van 40 uur. Zaterdagochtend verlaten we vroeg het hotel en zondagavond zijn we pas weer terug. Maar ik vind het ontzettend leuk, anders zou ik dit werk niet al zo lang doen."