Ontgoochelde Verstappen valt uit: leider Leclerc loopt uit

Max Verstappen bekijkt zijn falende Red Bull-bolide. © ANP
Max Verstappen leek op weg naar een plekje op het podium in de GP van Australië, maar twintig rondes voor het eind viel de Red Bull-coureur met een technisch probleem uit.
De Limburger reed op het Albert Park-circuit in Melbourne op de tweede positie toen de krachtbron in de Red Bull het leek te begeven. Het is voor Verstappen al de tweede uitvalbeurt in drie races in 2022. WK-leider Charles Leclerc (Ferrari) won de race, vóór Sergio Perez (Red Bull) en George Russell (Mercedes).

Sainz in het grind

Bij de racestart dook Verstappen achter polesitter Leclerc als tweede de eerste bocht in, gevolgd door de van startpositie vijf naar plek drie opgeklommen Hamilton (Mercedes). De race werd al snel geneutraliseerd met een virtual safety car, omdat de dramatisch gestarte Carlos Sainz (Ferrari) met een spin zichzelf ingroef in de grindbak.
Beeld van de racestart, met de pijlsnel vertrokken Leclerc vóór Verstappen aan kop. © Red Bull Content Pool

Prijsgeven en aansluiten

De andere Ferrari, die van Charles Leclerc, reed aan kop en reed samen met Verstappen weg bij de rest. Na zo'n tien rondes moest ook Verstappen terrein prijsgeven en de Limburger koos in ronde 19 ervoor als eerste zijn banden te wisselen. Leclerc deed dat vier rondes later en zag dat Verstappen weer mocht aansluiten, omdat de race na een crash van Sebastian Vettel weer geneutraliseerd werd.

Onder vuur

Verstappen moest bij de herstart direct een aanval van de plotsklaps opgeklommen George Russell pareren en leek zelf race- en WK-leider Leclerc onder vuur te kunnen nemen. Maar de top drie bleef in slagvolgorde gehandhaafd en Leclerc reed opnieuw weg bij zijn achtervolger. Maar ook de tweede plaats zou voor Verstappen als sneeuw voor de Australische avondzon verdwijnen.

Geparkeerd

Twintig rondes voor het vallen van de vlag kwam er rook uit de Red Bull. De Limburger had geen andere keus dan zijn bolide op het gras te parkeren en gefrustreerd uit te stappen, wetende dat er opnieuw kostbare punten voor hem in rook opgingen. "Ik rook een vreemde vloeistof", aldus de tierende, ontgoochelde Verstappen op de boordradio.

Leclerc

De grootste bedreiging voor Verstappen in het verdedigen van zijn wereldtitel, Leclerc, reed dominant naar zijn tweede racezege in drie GP's in 2022. Perez werd op gepaste afstand tweede, Russell greep in de Mercedes P3.
Charles Leclerc koerst af op de racewinst in Melbourne. © Orange Pictures

Geen gelukkig huwelijk

Verstappen kent geen gelukkig huwelijk met het circuit in Melbourne. In zijn vorige vijf optredens in Zuidoost-Australië finishte hij slechts één keer op het podium en won hij er nog nooit. In de afgelopen twee jaar stond de race, door de coronaproblematiek, niet op de racekalender.

Imola

De volgende race is de Grand Prix van Emilia-Romagna, over twee weken op het circuit van Imola. Regerend wereldkampioen Verstappen reist met één overwinning en twee uitvalbeurten op zak naar dat circuit. Leclerc blijft de WK-leider en heeft een groot gat geslagen naar de concurrentie: de Monegask heeft na drie races 71 punten, 31 meer dan nummer twee Russell. Verstappen is met 25 punten slechts zesde.