Video: Het handbalavontuur van Thijs van Leeuwen

Oranjedoelman Thijs van Leeuwen schreeuwt het uit na een goede redding © Orange Pictures
Hij heeft tot nu toe een van dé verhalen van het nog prille sportjaar 2022: Thijs van Leeuwen. De 34-jarige handbaldoelman uit Beek werd tijdens werktijd opgeroepen voor het EK en speelde daarna een belangrijke rol in de resultaten van Oranje.
Dat hij in zijn eerste wedstrijd een gezwollen gezicht opliep had hij nog niet eens door: "Het is voor mij een roes geweest", vertelde Van Leeuwen in het L1-programma AvondGasten Sport.

Telefoon

Van Leeuwen zat anderhalve week geleden op kantoor te werken, toen de telefoon ging. Nadat beide doelmannen positief werden getest en ook de keeperstrainer een coronabesmetting opliep was er een tekort aan keepers bij het Nederlandse team op het EK in Hongarije. "Ik was op mijn werk bezig, toen dat telefoontje kwam. De baas stond naast me en ik moest hem overtuigen dat ik naar Hongarije moest. Dat lukte, maar ik moest wel mijn laptop meenemen en aan de deadlines werken", zegt de oud-doelman van onder meer Lions en Bevo.

Schedelimplantaten

Die deadlines hebben te maken met het werk van Van Leeuwen. Hij is op zijn werk namelijk bezig met het maken van schedelimplantaten. "We hebben deadlines voor de operaties, dus dat moet wel allemaal op tijd af." Dus combineerde Van Leeuwen werk en handbal in Boedapest. "Op rustdagen heb ik zaken gedaan voor mijn werk en op de andere dagen heb ik me echt gefocust op de wedstrijden."

Arena

En in die wedstrijden speelde Van Leeuwen een hoofdrol. Tegen Montenegro, Olympisch kampioen Denemarken en Kroatië verrichte hij meerdere belangrijke reddingen. Met name aan de wedstrijd tegen Montenegro heeft Van Leeuwen bijzondere herinneringen: "Ik heb die wedstrijd op een gekke manier beleefd. Het was een gigantische arena waar ik werd ingeworpen. Ik begon op de bank die wedstrijd, maar toen ik erin kwam zette ik mijn verstand op nul en ben ik ballen gaan stoppen."
Dat Van Leeuwen een belangrijke bijdrage had aan de 34-30 zege op Montenegro, besefte Van Leeuwen zich niet direct. "Ik had na afloop niet het gevoel dat ik een goede wedstrijd had gespeeld. Ik keepte van bal tot bal en heb ook amper op het scorebord gekeken."

Bellen

Van Leeuwen kijkt dus terug op een "super mooi verhaal", maar dat verhaal kan een vervolg krijgen. Nederland speelt in april namelijk kwalificatiewedstrijden voor het WK in Polen en Zweden. De doelman zegt zeker geen nee tegen een vaste terugkeer in het team. "Het is de vraag waar de bondscoach (Erlingur Richardsson red.) voor gaat. Als hij voor talent wil gaan snap ik dat goed, als hij nu wil presteren kiest hij misschien voor zekerheid. Ze mogen me bellen."