'Limburgs' handbalteam stoot door: 'Ik moet m'n baas bellen'

Kay Smits neemt het doel van Portugal onder vuur tijdens het EK in het Hongaarse Boedapest. © Orange Pictures
De Nederlandse handbalequipe plaatste zich dinsdagavond voor het eerst in de geschiedenis voor de tweede ronde op het Europees Kampioenschap. "We hebben ons doel bereikt", zegt topschutter Kay Smits uit Geleen.
De topscorer van het toernooi - Smits scoorde met zijn 32 treffers tien goals meer dan wie dan ook - is echter nog lang niet verzadigd, zo zegt hij in gesprek met L1. "Laat die volgende ploegen maar komen."

'Ontzettend knap'

Niet alleen in de omgeving, maar ook binnen de handbalploeg zelf leeft het besef dat Nederland aan een héél bijzonder EK bezig is. "Dit is zó groot voor ons, zo ontzettend knap", zegt Smits. "We horen nu bij de beste twaalf ploegen van Europa en dat hebben we ook verdiend." Nu volgt een loodzware tweede ronde tegen nog sterkere tegenstanders. "Dit zijn de ploegen waar we tussen willen staan, waar we ons mee willen meten. We hebben drie duels laten zien op hoog niveau te kunnen spelen, dus we zijn tot een stuntje in staat."

Leider

Smits is één van de gezichten van de ploeg, en zeker niet de enige Limburger die heeft bijgedragen aan het succes. Ook Ivar Stavast, Jasper Adams, Alec Smit en de broers Ivo en Luc Steins zijn onderdeel van de selectie, waarin Luc Steins zelfs de belangrijkste pion is. De spelverdeler uit Voerendaal is binnen de lijnen het verlengstuk van bondscoach Erlingur Richardsson en maakte zijn leidersrol ook dinsdag tegen Portugal (32-31 winst) waar.
Luc Steins is in een hevig gevecht verwikkeld met twee Portugezen. © Orange Pictures

Ontwikkeling

"We hebben tegen de Portugezen niet eens ons beste spel laten zien", aldus Steins. "Maar dat we 'm wel winnen, laat zien welke ontwikkeling wij als ploeg hebben doorgemaakt. Ik heb niet het gevoel gehad dat het niet zou lukken, al was het in de slotfase wel even billenknijpen toen zij op voorsprong kwamen." Zelfs met een nederlaag van één treffer verschil had Nederland de volgende ronde gehaald, maar Oranje ging in een spannend slot nog met de zege aan de haalt.

Compenseren

Steins wijst er wel op dat Nederland een absolute underdog is in het vervolg van het toernooi. "Deze wedstrijd kostte ongelooflijk veel energie, we hebben niet veel wisselmogelijkheden en spelen met jongens met een gemiddelde lengte van 1 meter 80. We moeten dus iets compenseren ten opzichte van onze tegenstanders. Hopelijk krijgen we er nog wat spelers bij in de volgende ronde."
De broers Luc (links) en Ivo (rechts) Steins uit Voerendaal. © Orange Pictures

Langer verblijf

Die tweede ronde begint donderdag al met een wedstrijd tegen Olympisch kampioen Frankrijk en daarna spelen de handbalmannen nog tegen Montenegro, Denemarken en Kroatië. Het verblijf in de Hongaarse hoofdstad Boedapest wordt dus minimaal een kleine twee weken verlengd. En dat betekent dat een aantal spelers (semi)profs enkele zaken moeten gaan regelen.

'Even een telefoontje plegen'

Adams, inmiddels veertien jaar international, moet bijvoorbeeld zijn vliegtickets omboeken en met zijn werkgever in gesprek. "Ik moet mijn baas gaan bellen dat ik een weekje langer blijf", lacht de speler uit Geleen. "Mijn manager was er heilig van overtuigd dat ik tot 31 januari niet aan het werk zou zijn. Maar ik moet nu wel even een telefoontje gaan plegen." En ook Sittardenaar Stavast gooit zijn planning om. "Ik was eigenlijk van plan om naar huis te gaan, maar ik hoop dat ze het ticket kunnen omboeken. We blijven nog even."

Ervaring meepikken

Stavast ziet de tweede ronde als een 'mooie extra opgave'. "Ik denk dat het een wereldprestatie is dat we op ons tweede EK grote landen als Hongarije en Portugal hebben uitgeschakeld. We hebben laten zien dat we ons kunnen meten met topploegen", zegt hij. En Adams realiseert zich dat deze prestatie ook met het oog op de toekomst van groot belang is. "De jongens in onze selectie die er nu aan komen, pikken deze ervaring mee. Dat hadden wij niet. Voor het Nederlands handbal is het geweldig."