Venraynaar zoekt zijn held van Elfstedentocht 1997

John de Langen met zijn stempelkaart van zijn derde Elfstedentocht op 4 januari 1997. © L1 (Peter Beeker)
Maar liefst drie maal schaatste John de Langen de Elfstedentocht. Maar voor de 75-jarige Venraynaar is de echte held van dit verhaal een plaatselijke boer op schaatsen die hem kilometers lang uit de wind hield.
Op 4 januari 1997 werd de laatste Elfstedentocht gereden. Nu, 26 jaar na dato hoopt John de Langen dat hij zijn redder in nood ooit nog eens mag ontmoeten. De Leeuwarder Courant schreef onlangs een artikel over de Limburger en zijn ontmoeting op het ijs met de 'Blauwe Engel'.

Beproeving

John de Langen: "Ik had het echt zwaar in 1997 en dacht dat ik de finish deze keer niet zou halen." De drie Elfstedenkruisjes in de vitrine bewijzen dat het allemaal is goed gekomen. De Venraynaar volbracht de 'Tocht der Tochten in 1985, 1986 en 1997. Vooral de 15de en vooralsnog laatste editie van de Elfstedentocht was een beproeving door het koude weer en de harde wind.

Veeboer

"Ik was alleen onderweg en zat er bijna doorheen. Plotseling schaatste er een opvallend figuur naast mij. Gestoken in een blauwe werkoveral op hele oude Friese doorlopers. Hij zei dat hij net nog de koeien had gemolken. Het was een veeboer uit Groningen of Friesland. Ik mocht tot de finish achter hem aan schaatsen. Hij was mijn 'Blauwe Engel', vertelt John de Langen alsof het gisteren is gebeurd.

Limburgse vlaai

De Leeuwarder Courant probeerde in het artikel de 'Blauwe Engel', zoals John hem heeft gedoopt, op te sporen. Dat is nog niet gelukt. "Ik heb hem destijds een Limburgse vlaai beloofd. Hopelijk kan ik die ooit nog eens overhandigen."

Onvermoeibaar

De finish bereikte John de Langen overigens zonder 'hulp' van de onvermoeibare veeboer op schaatsen. "Ik ben hem na twintig kilometer kwijtgeraakt maar dat was net genoeg om mijn derde Elfstedentocht op eigen kracht te volbrengen."