Herdenking Venray voor het eerst zonder Britse veteranen

De militaire begraafplaats in Venray © Guus Benders (L1)
Bijna 700 militairen liggen er begraven op de militaire begraafplaats van Venray. Het overgrote merendeel is Brits, mannen die hier sneuvelden in de Slag om Overloon in oktober 1944.
Bij die slag werd uiteindelijk ook Venray bevrijd. Zondagmiddag werd die bevrijding, 78 jaar geleden, herdacht. Voor het eerst zonder de aanwezigheid van Britse oorlogsveteranen.

Levensverhaal gereconstrueerd

De meesten van hen zijn overleden, anderen niet meer in staat tot grote reizen. Wel zijn er nabestaanden. Bijvoorbeeld van Samuel Rigby die vlak na de bevrijding in Venray om het leven kwam. Mart Jannsen is de adoptant van zijn graf in Venray. Hij reconstrueerde het levensverhaal van Rigby, dat al op 26-jarige leeftijd abrupt tot een eind kwam. Dat levensverhaal speelde een centrale rol in de herdenkingsplechtigheid.

Niet bekend

Zes nabestaanden van Rigby werden opgespoord. Zij bezochten de herdenking en het graf van hun oom en oudoom. Opvallend genoeg leerden ze zelf pas een jaar geleden het verhaal van Samuel Rigby kennen, toen er een bericht kwam vanuit Nederland. “Ik werd gecontacteerd via social media en dacht eerst dat het bedrog was. Dat iemand zich voordeed als iemand anders”, zegt nicht Yvette Cooksey. "Maar toen er gedetailleerde informatie kwam, is het contact toch gelegd. Ik was 10 jaar oud toen mijn vader stierf. Hij was de broer van Samuel. Er werd thuis nooit over gepraat.”

Koesteren

Nu staan ze in Venray, samen met andere familie. “Het is echt fantastisch om hier te zijn. Ik kan bijna niet geloven dat dit echt het graf is van Samuel. Wij koesteren dit verhaal als familie en willen het nu nooit meer vergeten en voor altijd bij ons dragen.”

Meer verhalen

De Venrayse burgemeester Leontien Kompier zegt geraakt te zijn door het verhaal van Rigby. Zij is dan ook in overleg met partijen of er niet meer persoonlijke verhalen achter de gesneuvelden kunnen worden uitgediept. Dit helpt volgens haar om de herinnering levend te houden voor volgende generaties.

Nog een unicum

Behalve een herdenking zonder Britse veteranen, was het ook voor het eerst dat de herdenking in oktober plaatsvond. Eerder werd die altijd in september gehouden. Vanaf dit jaar is de datum verplaatst naar de zondag voor 18 oktober, zodat de herdenking weer historisch correct is.