Limburger in crisis Sri Lanka: 'Men heeft niks te verliezen'

Jan Kerkhofs met zijn vrouw bij zijn huis in Sri Lanka © Jan Kerkhofs
Al weken zijn er flinke protesten in Sri Lanka tegen de heersende economische crisis. Jan Kerkhofs (73) uit Helden runt een reisbureau in de stad Negombo en wordt dagelijks geconfronteerd met die bittere armoede. "Alleen in mijn straat hebben al drie mensen zelfmoord gepleegd."
De Heldenaar woont al jaren in het Aziatische land. Armoede was er altijd al, maar de afgelopen tijd verkeert Sri Lanka in een inktzwarte recessie die leidt tot schaarste van voedsel, medicijnen en brandstof.

Razende demonstranten

Daarom wordt er al wekenlang fel gedemonstreerd. "Een kilometer verderop hebben protestanten het huis van een minister afgelopen week volledig platgebrand. Er stond wel beveiliging bij die villa, maar die twee beveiligers hadden niks in te brengen tegen die razende groep mensen. Drie kilometer verderop is ook het huis van een vriend van een minister aangevallen. Naar verluidt vernielden ze daar ook een Lamborghini", vertelt Kerkhofs vanuit Sri Lanka.

Internationale leningen

De economische crisis in het land komt niet uit de lucht vallen. De overheid sloot sinds 2007 verschillende internationale leningen af voor projecten die niks opleveren. Resultaat daarvan zijn schulden die niet afbetaald konden worden. Voor die schulden zijn vervolgens nog meer leningen afgesloten, waardoor de uiteindelijke schuldenlast nu zo'n vijftig miljard bedraagt. De droogte in 2016 en 2017, aanhoudende corruptie en aanslagen in 2019 vormen ook nog nagels aan de doodskist.

Armoede

Kerkhofs is vanwege de afgekondigde noodtoestand sinds afgelopen weekend aan huis gekluisterd. "We zitten al een week zonder gas en hebben zo'n zes uur per dag geen stroom." Toch nuanceert hij zijn eigen situatie door een vergelijking te maken met de Sri Lankanen zelf. "Je moet eens zien hoe de mensen hier honger lijden. Iedere dag komen er mensen bedelen aan mijn poort, onder wie mijn eigen buren. Alles is hier schaars. Rijst, melkpoeder en diesel, het is er allemaal nauwelijks. Er staan urenlange rijen bij tankstations."
"De mensen hebben hier helemaal niks meer te verliezen. Velen zien het ook niet meer zitten, alleen al in mijn straat pleegden drie mensen zelfmoord. Het aantal zelfdodingen is hier gigantisch."

Inflatie

De crisis heeft natuurlijk ook flinke gevolgen voor de toeristische sector, weet reisbureau-eigenaar Kerkhofs, die zich realiseert dat dit leed in geen verhouding staat tot dat van de lokale bevolking. "Op dit moment ligt het toerisme bijna helemaal op z'n gat. Voor mijzelf geldt dat ik kan rondkomen van mijn Nederlandse AOW. En die is alleen maar meer waard geworden vanwege de inflatie hier."